宇宙起源、外星生命……我们这代人有机会能“看”到了?

2021-12-27 11:26:36 | 来源: | 参与: 0

它实在太贵了

NASA怕海盗半路把它劫走

2010年,《自然》将韦伯望远镜比喻为“吃掉天文学的望远镜”。25年来,韦伯望远镜也确实如“饕餮”般源源不断地吞噬美国天文学的经费和资源,从一开始的5亿到10亿、再到88亿美元,如今造价约100亿美元,成为NASA历史上最复杂、最昂贵的天文项目。

以韦伯望远镜不到6.5吨的重量计算,这相当于每克价值1500美元,大概是黄金价格的25倍。

\

△韦伯望远镜主镜(2020年3月照片,图片来源:美国航天局)

韦伯望远镜由于太大,装不进飞机,只能走海运。按照计划,它会从美国经巴拿马运河运抵法属圭亚那。今年年初,NASA在一次会议上提出潜在风险:运输韦伯望远镜的过程将保密,以防它半路被海盗劫走。

发射可能是最容易的部分

韦伯望远镜由344个部件构成,其中80%用于其在宇宙中展开。

由于体型巨大,韦伯望远镜将以折叠状态发射升空。对研究人员而言,以遥控方式将进入太空的韦伯望远镜展开,使其每个部件完美就位,将是此次发射任务最具挑战性的环节。

300多个部件,意味着300多个失败的可能性。只要一个部件展开失败,韦伯望远镜就有可能成为史上最贵的太空垃圾。

更糟糕的是,它离地球太远了。韦伯望远镜的观测位置距地球约160万公里,大约4倍于地球和月亮之间距离,到达那里需耗时1个月。它将与地球同步环绕太阳运行,始终停留在地球夜面。

与31岁“高龄”的哈勃望远镜不同,韦伯望远镜的观测位置太遥远,一旦发生故障,无法让宇航员前去维修。哈勃望远镜的一个镜面缺陷在1990年升空后才暴露,导致传回图像模糊,后经宇航员修理才解决问题。

\

△这是美国航天局2021年12月制作的动画图像的组合,显示了韦伯望远镜组件的展开(图片来源:美国航天局)

为此,韦伯望远镜到达观测位置后,研究人员需再花费5个月对它开展各项检查,预计望远镜2022年6月底前可正式“上岗”。

探寻宇宙的起源 顺便找找外星生命

按照天文学家的计划,韦伯望远镜承担了四大科学目标:寻找大爆炸后形成的第一批星系或恒星;确定星系从形成到现在是如何演化的;观测恒星和行星系统的形成;测量行星系的物理和化学性质,并研究这些系统中存在生命的可能性。

韦伯望远镜的主镜直径6.5米,是哈勃太空望远镜的2.7倍,聚光能力更强,视场更大。如果把哈勃望远镜的视野比作一张A4纸,那么韦伯望远镜看到的,可能就是一整面墙。对红外波长进行优化,也让韦伯望远镜看得更远。

如果一切顺利,韦伯望远镜在抵达预定观测点后成功展开,它将从哈勃望远镜接棒,正式成为人类观察宇宙的“新眼睛”。兢兢业业工作了31年的哈勃望远镜终于可以正式退休了。

正在加载

精彩阅读

热点排行
  • 日排行
  • 周排行

-->